El Centro para la Integridad Pública evalúa una fusión o un cierre en medio de graves dificultades financieras

El Centro para la Integridad Pública, una de las salas de redacción sin fines de lucro más antiguas y con más historia de Estados Unidos, está considerando fusionarse con un competidor o cerrar en medio de turbulencias en la cima y dificultades financieras que han debilitado significativamente sus reservas, según dos personas con conocimiento de el funcionamiento interno de la organización.

Según las dos personas, que hablaron sólo de forma anónima para proteger sus relaciones dentro de la organización, la organización sin fines de lucro se quedó unos 2,5 millones de dólares por debajo de su objetivo presupuestario de unos 6 millones de dólares para 2023.

Este mes, Paul Cheung, director ejecutivo de la organización, renunció después de que un empleado lo acusó de comportamiento poco ético. La junta también eliminó el puesto de su editor en jefe, Matt DeRienzo, quien abandonó la organización sin fines de lucro.

En un comunicado, el Centro para la Integridad Pública dijo que había tenido “un año pasado de dificultades financieras” como muchas otras organizaciones de medios sin fines de lucro.

“La junta sigue comprometida con CPI y su misión esencial, y está trabajando arduamente para determinar el mejor camino a seguir para nuestro periodismo”, dijo la organización sin fines de lucro en un comunicado. En una declaración, Cheung negó haber actuado mal.

El peligro financiero que azota al Centro para la Integridad Pública amenaza con acabar con un equipo editorial de unos 30 periodistas que ha supervisado instituciones poderosas durante décadas. Gran parte de su financiación proviene de fundaciones interesadas en apoyar el periodismo de investigación, incluidas la Fundación Knight y la Fundación Robert R. McCormick.

A medida que sus reservas disminuyen, la junta está contemplando medidas drásticas para abordar la situación. Este año, el Centro para la Integridad Pública exploró una posible combinación con The Markup, una sala de redacción sin fines de lucro que publica investigaciones sobre tecnología, pero nunca llegó a buen término. La organización también buscó reducir su presupuesto para 2024, dijeron tres personas familiarizadas con las discusiones.

Muchas redacciones están pasando por momentos difíciles en un mercado difícil para la publicidad y las suscripciones. Muchos, incluidos el Washington Post, el Wall Street Journal y Los Angeles Times, han despedido personal.

Fundado por el periodista de investigación Chuck Lewis en 1989, el Centro para la Integridad Pública ha ganado numerosos premios por su periodismo, incluido el Premio Pulitzer en 2014 por una investigación sobre un sistema manipulado que priva a los mineros del carbón de beneficios para la salud. El año pasado ganó el Premio Edward R. Murrow a la Excelencia General.

En el camino, fue pionero en un modelo de periodismo de investigación que ha servido como modelo para la próxima generación de redacciones sin fines de lucro. Durante las siguientes tres décadas, varias organizaciones sin fines de lucro, incluidas ProPublica y el Proyecto Marshall, siguieron sus pasos.

“CPI ha sido una organización de noticias muy importante en la formación de noticias modernas sin fines de lucro”, dijo Richard Tofel, ex presidente de ProPublica. “Lo que realmente innovó Chuck Lewis fue un personal dedicado que realizaría un trabajo de investigación de larga duración destinado a estimular una cobertura generalizada con la esperanza de generar un cambio”.

Antes de que Cheung renunciara, estuvo en el centro de una queja de recursos humanos que incluía un mensaje de Slack enviado a otro empleado diciendo que necesitaba “ganar algo de dinero” para una presentación en una fundación. Después de que el mensaje fue reportado a recursos humanos, dice la denuncia, el Sr. Cheung editó su mensaje para decir “explica algo de dinero”, lo que, según la denuncia, era “un cambio significativo para alterar el significado y la intención de su escritura”.

Cheung, en un comunicado, negó haber tergiversado las finanzas de la organización sin fines de lucro ante el personal, la junta directiva y los socios. Añadió que había “trabajado diligentemente para garantizar la sostenibilidad de la organización”.

“El IPC enfrenta muchos de los mismos obstáculos económicos que muchos de nuestros colegas han enfrentado desde la pandemia”, escribió.

El Centro para la Integridad Pública revisó el incidente y no encontró evidencia de irregularidades financieras, según una persona familiarizada con la situación.

Los empleados también expresaron su descontento con la falta de comunicación de la organización sin fines de lucro sobre la inestabilidad financiera y su plan de negocios. En una carta de diciembre a la junta directiva de la organización sin fines de lucro, su personal dijo que la moral estaba baja en varios departamentos debido a la disminución de la confianza que llevó a “una ruptura entre nuestro director ejecutivo y el equipo editorial”.

“Este colapso nos está llevando por un camino catastrófico, tanto financiera como culturalmente”, dice la carta.

En los últimos años, varias redacciones sin fines de lucro han explorado fusiones para fortalecer su periodismo y presentar una propuesta más convincente a posibles financiadores. En diciembre, Mother Jones dijo que se fusionaría con el Center for Investigative Reporting, una organización de noticias de investigación cofundada por Lowell Bergman, ex productor de investigación de “60 Minutes”.